Smoke Gets In Your Eyes

“Mr  Draper,  I don’t  know  what  it  is  you  really  believe  in  but  I  do  know  what  it  feels  like  to  be  out  of  place.  To  be  disconnected.  To  see  the  whole  world  laid  out  in  front  of  you  the  way  other  people  live  it.  There’s  something  about  you  that  tells  me  you  know  it  too,”  and  just  like  that  Rachel  Menken  (Maggie  Siff)  throws  Donald  Draper  (Jon  Hamm)  off-balance,  his  countenance  clearly  disturbed  at  her,  probably  apt,  deduction,  his  air  of  confidence  lost.  Still,  these  are  thoughts  that  have  been  lurking  at  the  back  of  my  mind  since  first  meeting  him.  Maybe  it  was  that  when  the  camera  first  spots  him  in  the  crowded  bar  his  back  is  to  us  or  simply  that  he  lies  down,  closes  his  eyes  and  hears  explosions  or  that  the  title  sequence  involves  a  faceless  silhouette,  which  I  can  only  imagine  to  be  him,  falling  through  his  dissolving  office,  as  period  ads  reflect  off  skyscrapers,  only  to  land  safely  on  a  chair  cigarette  in  hand.  Whichever  it  may  be  the  character  certainly  walks  on  a  cloud  of  mystery,  even  more  so  at  the  startling  conclusion.

Incidentally,  the  title  sequence  is  a  homage  to  Saul  Bass’s  title  sequence  for  North  By  Northwest  and  his  poster   for  Vertigo,  both  Hitchcock  movies  a  man  creator  Matthew  Weiner  has  attributed  as  being  an  influence  on  the  visual  style  of  the  show  (AMC  2007).  Moreover,  it  would  appear  that  Hitchcock’s  influence  goes  beyond  that  of  the  visual  as  the  motif  of  identity,  which  played  a  major  role  in  both  North  by  Northwest  and  Vertigo,  is  established  in  this  episode.  As  Don  explains  to  Midge  the  problems  caused  by  his  writer’s  block  he  says,  “I  am  over  and  they’re  finally  going  to  know  it,”  which  tells  about  his  fear  of  the  loss  of  his  identity  and  in  the  final  scene  when  we  meet  his  wife,  Betty  Draper  (January  Jones),  we  revaluate  our  assumptions  of  him  and  everything  we  have  seen  before  thus  his  identity,  to  us,  has  changed.

Although  the  visual  style  is  reminiscent  of  Hitchcock,  more  North  By  Northwest  and  less  VertigoSmoke  Gets  In  Your  Eyes  is  also  similar  to  recent  movies  such  as  Catch  Me  If  You  Can  and  Down  With  Love  (itself  a  homage  to  the  Doris  Day  and  Rock  Hudson  movies  of  the  time).  The  one  exception  to  this  is  the  scene  in  which  Don  and  Midge  lie  in  bed  discussing  marriage.  Shot  with,  possibly,  a  blue  filter,  the  rich  colour  of  the  previous  scene  now  gone,  the  scene  has  a  feel  of  modernity,  a  realism  that  is  never  touched  upon  again,  when  compared  to  everything  that  proceeds  it.  The  dialogue  as  well  can  be  mistaken  for  modern  as  nothing  specific,  which  would  have  anchored  it  in  the  60’s,  is   mentioned  and  Don’s  tobacco  problem  may  very  well  have  been  the  ban  of  smoking  indoors,  as  was  the  current  trend  when  Smoke  Gets  In  Your  Eyes  originally  aired,  or  the  ban  on  sponsoring  formula  one  or  the  current  move  to  plain  packaging.

The  episode  owes  much  of  its  humour  to  the  comparisons  between  our  world  and  theirs,  such  as  when  Don  says  to  Pete,  “It’s  not  like  there’s  a  magic  machine  that  makes  exact  copies  of  things”  or  to  the audience  knows  more  than  the  characters  such  as  when  Salvatore,  who  one  can  only  interpret  as  a  closet  homosexual  through  his  –  not  too  subtle  –  behaviour  and  actions,  says  to  the  head  researcher,  “So  we’re  supposed  to  believe  that  people  are  living  one  way  and  secretly  thinking  the  exact  opposite  –  that’s  ridiculous”.

Much  like  The  Sopranos  (a  series  both  Matthew  Weiner  and  director  Alan  Taylor  worked  on  prior  to  Mad  Men)  the  episode  is  self-contained  and  watchable  on  its  own  but  also  builds  several  themes  that  will  most  likely  be  explored  throughout  the  season  such  as  Don’s  Purple  Heart,  the  explosions  he  hears  when  he  lies  down  on  the  couch,  his  infidelity,  his  confrontation  with  Pete  Campbell  (Vincent  Kartheiser)  and  Pete  and  Peggy’s  (Elisabeth  Moss)  relationship.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s