Gender in True Blood

The  following refers  up  to  season  3  only.

The  concept  of  gender,  as  we  know  it  now,  is  used  as  an  analytical  category  to  differentiate  biological  sex  differences  which  are  then  assigned  as  either  ‘masculine’  (man)  or  ‘feminine’  (woman)  (Pilcher  &  Wheleehan,  p.  57).  However,  the  meanings  attached  to  these  terms  are  socially  constructed,  changeable  and  can  be  interpreted  differently  based  on  our  own  historical  cultural  context  (Pilcher  &  Wheleehan,  p  58).  The  masculine  and  feminine  gender  follow  four  key  features  that  form  a  dichotomous  relationship:  they  are  founded  on  a  difference  and  so  each  gains  position/definition  from  not  being  the  other;  there  is  a  hierarchical  order;  an  assumption  that  the  pair  cover  the  range  of  possibilities;  and  the  subordinate  of  the  pair  can  only  move  upwards  in  the  hierarchy  by  becoming  like  the  dominant  (Pilcher  &  Wheelehan,  p. 24).  This  paper  will  explore  the  representation  of  the  feminine  gender  in  the  series  True  Blood  and  in  doing  so  will  focus  on  two  of  these  four  features:  the  hierarchy  and  the  upward  movement  of  the  subordinate  in  said  hierarchy.

The  series  produces  two  notable  images  of  the  feminine  gender,  seen  in  the  two  leading  female  characters,  that  of  the  stereotypical  feminine  and  the  masculine-feminine  the  latter,  however,  only  gaining  meaning  through  contrast  with  the  former.  In  this  regard  the  term  masculine-feminine  means  a  female  who  shares  more  characteristics  with  men  than  with  women  (Seal  2010).  Although  other  female  characters  do  appear  in  the  series  they  are  often  relegated  to  supporting  or  minor  roles  and  usually  fit  within  one  of  the  images  (usually  that  of  feminine  stereotype)  mentioned  earlier.  There  are,  however,  exceptions  that  will  be  dealt  with  in  regards  to  the  two  images  produced  by  the  two  lead  female  characters,  Sookie  Stackhouse  and  Tara  Thornton.  These  images  of  gender  are,  however,  encapsulated  in  a  larger  framework  which  give  them  context  and  deeper  meaning,  the  show’s  setting:  the  South,  a  place  that  invokes  images  of  slavery,  segregation,  religion  and  bigotry  (if  these  images  don’t  appear  readily  then  they  would  certainly  be  instilled  in  you  during  the  opening  credit  sequence).  Had  True  Blood  taken  place  anywhere  else  it  would  have  lost  some  of  its  meaning;  in  New  York  Sookie  would  probably  have  been  more  of  a  Carrie  Bradshaw  type  rather  than  a  waitress  at  the  only  bar  in  town,  her  sweet  innocent  nature  transposed  for  that  of  a  calloused,  sexually  promiscuous  woman  who’s  seen  it  all.  It  is  the  setting  of  the  series  that  roots  the  characters  beliefs  and  views  and  so  produces  these  specific  genders.

In  Bon  Temps,  Louisiana,  an  area  steeped  with  history  of  slavery,  class  distinction  and  bigotry,  it  becomes more  believable  that  a  patriarchal  society  would  form.  In  True  Blood  this  is  exactly  what  is  seen.  The  masculine  gender  appears  superior  to  that  of  the  feminine  (and  so  occupies  the  dominant  position  in  the  hierarchy;  this  is  also  true  in  the  stereotypical  sense)  and  often  treat  them  as  property  (several  times  Bill  says  of  Sookie  “she  is  mine”  and  Coot  tells  his  fiancé  “I  own  you”).  Women  are  rarely  shown  as  strong  and  independent  mostly  portrayed  as  emotional  and  irrational  whereas  men  are  calm  and  collective  (violent  when  the  need  arises  and  then  only  to  achieve  their  own  ends).

 

 

 

 

 

 

 

 

Nowhere  is  the  gender  representation  I  have  just  described  more  evident  than  in  Sookie  and  Tara.  The  two  are  of  the  same  social  class  with  the  exception  that  Sookie  is  white  and  Tara  is  not  (which  in  the  South  would  put  her  below  Sookie),  are  waitresses  at  Merlotte’s  and  are  best  friends.  It  would  be  simple  to  assume  that  they  are  strong  feminist  characters  since  the  events  that  move  the  series  along  show  them  fighting  off  vampires,  Christian  fanatics  and  werewolves  but  lets  take  a  closer  look  at  the  two  characters.  Sookie  Stackhouse  is  set  up  as  the  atypical  blonde  victim  of  the  horror  genre  in  that  she  is  not  helpless.  She  possesses  powers  (which  in  itself  should  make  her  powerful  but  does  not)  that  make  her  unique  within  the  True  Blood  universe,  however,  at  every  turn  she  is  captured  (King  of  Mississippi,  Eric  Northam,  Fellowship  of  the  Sun),  abused  (Werewolves)  and  objectified  (all  of  the  above!)  by  her  apparently  superior  male  adversaries.  Even  her  love  interest,  Bill  Compton,  was  initially  tasked  with  procuring  her  (a  word  Bill  himself  uses  thereby  furthering  his  objectification  of  her)  for  the  Queen  of  Louisiana.  “Sookie  is  also  not  much  on  traditional  feminist  independence.  She  lived  with  her  grandmother  well  into  her  twenties”  (Wilson  2010, p. 65)  and  believes  she  needs  a  man.  Also,  she  works  because  she  has  to  not  because  she’s  following  a  career  path.

Tara  Thornton  on  the  other  hand  has  no  supernatural  powers  and  is  often  in  need  of  rescuing  too  but  unlike  Sookie  she  does  not  expect  it  (whereas  Sookie  often  shouts  Bill’s  name  or  threatens  her  captor  that  Bill  will  come  for  her)  and  will  take  matters  into  her  own  hands  which  asserts  that  her  character  as  independent  (but  is  she  feminine?).  In  the  episode  I  Have  A  Right  To  Sing  The  Blues  to  escape  the  vampire  Franklin  she  pretends  to  love  him,  waits  till  he  falls  asleep  and  then  bashes  his  head  in  with  a  mace.  Freeing  herself  she  proceeds  to  save  Sookie.  She  saves  the  day  but  is  she  the  heroine?  It  is  in  comparing  the  two  characters  that  Tara’s  gender  representation  becomes  more  evident.  Tara  is  Sookie’s  polar  opposite.  Sookie  is  blonde,  slender,  soft  spoken  and  often  seen  in  summer  dresses.  Tara,  however,  is neither of  these  things,  she  is  often   loud  and  profane;  short  tempered; and  favours  shorts  and  tank  tops  which  show  her  muscular  arms  (associating  her  more  closely  to  the  only  two  other  characters  on  the  series  that  constantly  wear  clothes  that  shoe  off  their  arms:  Jason  Stackhouse  and  her  cousin  Lafayette.  Both  men.).  In  addition  to  these  Tara  is  sexually  promiscuous  (at  least  in  comparison  to  Sookie).  She  appears  lacking  in  particular  gender  signals  (those  socially  constructed  and  accepted  characteristics  such  as  gentle  and  nurturing)  that  would  identify  her  to  me  as  feminine  although  her  breasts  and  voice  to  identify  her  as  female  (and  so  here  the  difference  between  the  biological  female  and  the  socially  constructed   concept  of  feminine  is  evident).  Also,  the  manner  in  which  she  dispatched  Franklin  using  a  weapon,  not  usually  associated  with  women,  that  required  physical  strength  and  determination  (I  would  imagine  crushing  a  skull  would  need  greater  resolve  than  pulling  a  trigger)  further  goes  to  separate  her  from  the  female  image  held  by  society.  In  this  sense  the  show  has  conveyed  to  me  that  to  produce  a  strong  female  character  they  had  to  remove  all  the  traits  that  make  her  identifiable  as  feminine  and  associate  the  character  with  more  masculine  traits  such  as  aggressiveness.   In  the  episode  I  Have  A  Right  To  Sing  The  Blues  Sookie  is  brought  to  the  mansion  of  the  vampire  king  of  Mississippi  as  a  prisoner.  Bill  tries  to  save  her  but  fails  and  she  pleads  for  Eric  to  help  her  but  he  ignores  her.  While  being  dragged  to  a  room  she  threatens  a  guard  that  she  has  powers  but  the  guard  doesn’t  listen  and  throws  her  into  the  room.  For  all  her  power  she  is  helpless  and  looks  to  men  for  help  and  security  but  in  contrast  Tara,  a  simple  human,  kills  a  vampire,  tricks  and  subdues  a  guard  and  saves  Sookie.  And  so  by  contrast  they  portray  two  different  images  of  femininity.

In  the  same  episode  we  meet  two  other  female  characters  which  take  up  considerable  screen  time  (in  comparison  to  the  other  female  characters):  Bill’s  maker,  Lorena,  and  the  Queen  of  Louisiana,  Sophie-Ann.  Lorena,  in  being  Bill’s  maker  (vampires  can  only  make  other  vampires,  whom  they  refer  to  as  their  progeny,  as  they  are  unable  to  procreate  naturally),  is  associated  with  the  image  of  birth  typical  of  a  woman  and  she,  like  Sookie,  needs  and  fantasizes  about  a  happy  life  with  a  man.  The  Queen,  however,  needs  no  man  and  has  in  fact  refused  several  proposals  of  marriage  from  the  King  of  Mississippi.  She  is  an  independent  feminine  figure  (probably  the  only  one  in  True  Blood)  and  lives  in  a  large  mansion  surrounded  by  bodyguards  and  servants.  Also,  she  always  appears  in  white  pant  suits,  which  identify  her  as  equal  to  men,  and  wears  red  lipstick  which  show  her  as  feminine  (thus  separating  her  image  from  that  of  Tara).  Further,  the  Queen  is  the  most  powerful  (in  terms  of  position)  female  in  the  series  as  all  other  female  characters  have  been  depicted  as  waitresses,  social  workers  and  police officers  (further  proof  of  the  patriarchal  society  in  True  Blood  as  most  men  are  land,  bar  or  club  owners  or  independently  wealthy.  Another  example  of  gender  hierarchy  and  which  reaps  with  more  meaning  in  the  South).  Therefore,  the  Queen  has  become  the  representation  of  feminism  in  the  series.  However,  even  her  strong  feminist  character  is  unable  to  break  the  gender  hierarchy  and  is  subjugated  by  her  “stronger”  male  adversaries  and  forced  to  marry  the  King  of  Louisiana  (thus  making  her  his property).

In  conclusion,  the  representation  of  femininity  in  True  Blood  is  restricted  to  that  of  the  stereotypical  feminine  (one  which  possess  those  qualities  society  deems  typical  of  females  such  a  slender  figure,  gentle,  polite,  nurturing  and  weaker  than  men)  and  that  of  the  masculine-feminine  as  portrayed  by  Sookie  and  Tara  respectively.  Although  we   do  get   a  glimpse  of  one  other  type,  the  feminist  (a  female  that  believes  she  is  on  equal  standing  as  a  man),  but  she  is  not  a  main  character  and  so  only  appears  as  a  subplot  to  the  main  story.  Therefore,  for  the  series  to  produce  a  strong  female  lead  they  had  to  create  a  character  lacking  in  most  feminine  qualities  but  more  attuned  to  masculine  qualities  (aggression,  violence,  crude  behaviour,  physical  toughness)  thereby  subverting  the  hierarchy,  as  mentioned  in  the  introduction,  to  gain  a  higher  position.  The  question  now  becomes  if  the  feminine  representation  is  only  biologically  identifiable  as  feminine  and  not  socially  can  she  still  be  considered  a  feminine  representation?

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s